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BUENOS AIRES, ARGENTINE, 1930…

Deux pionniers de l’aviation française, Jean Mermoz (Val Kilmer) et Antoine de Saint-Exupéry (Tom Hulce), à la tête de la Compagnie Générale Aéropostale, sont les premiers à acheminer le courrier depuis l’Amérique du Sud jusqu’en France.

Mermoz est un aventurier. Charmeur charismatique, il a l’étoffe d’un héros. Saint-Exupéry, intellectuel rêveur et fantasque, est le célèbre romancier que l’on connaît.

Mermoz et Saint-Exupéry sont à la recherche d’un pilote pour relier Santiago du Chili à Buenos Aires. Ayant entendu parler des exploits de Guillaumet (Craig Sheffer), ils l’engagent ; sa passion pour les avions n’a d’égal que l’amour qu’il porte à son épouse Noëlle (Elizabeth McGovern).

La nuit précédent son départ, Mermoz le met en garde contre les dangers de la Cordillère des Andes.

Dès l’approche de la chaîne montagneuse, Guillaumet rencontre des difficultés météorologiques. Alors que Saint-Exupéry l’attend à Buenos Aires, son engin, pris dans une tourmente de grêlons, est endommagé. Il doit retourner à Santiago. Cependant, fidèle à la devise de l’Aéropostale : “le courrier est plus important que la vie”, il décole le lendemain matin avec un appareil rafistolé, dans des conditions climatiques bien pires.

En plein orage, Guillaumet tente un passage au-dessus des pics glacés. Malmené par la tempête, l’appareil vacille et le pilote se pose en catastrophe sur un lac gelé, au beau milieu de la Cordillère.

Les secours passent sans le voir. Guillaumet met le courrier à l’abri sous la carlingue et le marque d’un repère. Il se met à marcher à travers l’étendue glacée de la Cordillère. Porté pour son amour pour Noëlle, il chemine pendant des jours. Exténué, il comprend la vanité de son entreprise. Il s’allonge dans la neige pour mourir. Il se souvient alors des petites lettres en bas de son contrat d’assurance : sa femme ne touchera la prime que si son corps est retrouvé. Il se relève, trouve encore la force de marcher encore deux jours et deux nuits. Il est finalement recueilli à moitié mort par des paysans argentins qui préviennent Saint-Exupéry.

Dix jours plus tard, Guillaumet reprend son vol au-dessus de la Cordillère…